Med ett lönsamt företag menas ofta att det går med vinst, det vill säga intäkterna är större än kostnaderna. Men för att bedöma om vinsten är tillräcklig måste den sättas i relation till något, till exempel det kapital som ägarna har satsat. Därigenom ökar jämförbarheten över tiden, mellan olika företag och olika projekt. 

Man brukar använda formeln lönsamhet=resultat/resultatinsats. Det finns flera olika jämförelsetal, så kallade nyckeltal, för att beräkna lönsamhet för ett företag, till exempel avkastning på eget kapital. Andra sätt att beräkna lönsamhet är genom olika kalkyler, till exempel bidragskalkyl och investeringskalkyl. 

Man bör tänka på att i ett företags lönsamhetsberäkning är oftast endast företagets intäkter, kostnader och kapital med och inte olika eventuella samhällsaspekter, till exempel kostnader för omskolning eller arbetslöshet. Det som är lönsamt för ett företag på kort sikt behöver inte vara det för samhället på lite längre sikt.